Lost Children, the Moors & Evil Monsters: the photographic story of the Moors murders

Helen Pleasance

Abstract


Abstract (E): The persistent power of the Moors murders as a British cultural narrative is dependent upon the potent photographic images in which it is rendered. These images fall into three categories; the haunting snapshots of children who disappeared and were subsequently discovered to have been abducted and murdered, the desolate Yorkshire Moors on which their bodies were buried, and those of their murderers Ian Brady and Myra Hindley. These images, in Susan Sontag’s words, provide “both a pseudo-presence and a token of absence.” (15-16)  It is in this play between presence and absence that their power lies. This article will examine these different images in order to explain their cumulative narrative power. The photographs of the children provide an uncanny archive of that which is irrevocably lost, articulated more starkly through the images of the moors to which they are lost. While the arrest photographs of Brady and Hindley work in the opposite direction, seeming to be a direct representation of an evil responsible for such a loss. The Moors murders narrative provides an extreme example of the dual ways in which photographs work as both absolute evidence of a reality that they capture directly, and as a haunting archive of loss. In examining this, the essay will suggest how, more generally, photographic narratives work strangely between concepts of the real and the spectral. Photographs always testify to things that really happened, while, simultaneously, replacing things that are permanently lost in the past.

Abstract (F): L'impact persistant des meurtres des marais ("Moors murders") comme un récit typiquement britannique dépend en grande partie des images photographiques puissantes qui le représentent. On peut distinguer ici trois groupes de clichés: les instantanés obsédants d'enfants disparus, puis retrouvés assassinés; les images désolantes des marais dans lesquels leurs corps étaient enterrés; les images des deux assassins, Ian Brady et Myra Hindley. Dans la terminologie de Susan Sontag, ces images offrent à la fois une "pseudo-présence et le signe d'une absence" (15-16). Leur pouvoir se situe exactement dans le jeu entre présence et absence.  Cet article examine ces différentes images afin d'expliquer le pouvoir narratif qu'elles accumulent. Les photos des enfants constituent une archive insolite de ce qui s'est irrémédiablement perdu, tenu ensemble avec plus de force encore par les images des marais où ils furent perdus. Les photos de l'arrestation de Brady et Hindley, en revanche, produisent un effet antagoniste: elles semblent être la représentation directe du mal responsable de la perte. Les meurtres du marais sont un exemple superlatif de l'ambivalence photographique: d'une part elles sont la preuve ultime de l'existence de ce qu'elles captent; d'autre part, elles installent la hantise d'une archive de la perte. La lecture de ces tensions permettra de montrer que les récits photographiques oscillent entre les concepts du réel et du spectral. Une photo témoigne toujours de ce qui a vraiment eu lieu, mais en même temps elle prend aussi la place de ce qui s'est perdu pour toujours.


Keywords


Britishness, Moors murders, photography, Sontag, spectral

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Online Magazine of the Visual Narrative - ISSN 1780-678X