Ancestors and Photography in China

Jeanne Boden



This paper looks at the relation between ancestor worship and photography in China in general and more specifically it focuses on a series of contemporary photographs dealing with death of family members in China: Wang Youshen’s Before and after grandmother passed away (1989-1994). In recent times many scholars, including myself, have explored the post-colonial, post-traditional and post-socialist conditions of Chinese art and have elaborated on the limits of Western theory in the analysis of art and photography as art from China. In China the depiction of family members obviously takes place in a Chinese context and the pictures we look at in this paper should be appreciated as such. Since we deal with the issue of life and death not only photographs of living family members, but also the depiction of ancestors comes into scope. The fact that there has been a connection between ancestor portraiture and photography since earliest times motivates me to explore the photographs of Wang Youshen dealing with family, life and death in the context of ancestor worship. This paper shows that contemporary art photography from China can be interpreted against the background of China’s tradition.


Cet article analyse le rapporte entre le culte des ancêtres et la photographie en Chine, plus spécialement dans une série de photos contemporaines sur le thème de la mort de membres de la famille : Before and after grandmother passed away (1989-1994) de Wang Youshen. Récemment, de nombreux chercheurs, dont moi-même, ont examiné les conditions post-coloniales, post-traditionnelles et post-socialistes de l’art chinois et souligné les limites d’une théorie occidentale pour l’étude de l’art et de la photographie comme expression artistique en Chine. En Chine, la représentation des membres de la famille a lieu dans un contexte chinois et c’est bien de cette perspective-là qu’il importe de regarder ce type d’images. Comme il s’agit de mort et de vie, la représentation ne concerne pas seulement les membres de la famille encore en vie, mais aussi les ancêtres. L’existence d’un lien entre représentation des ancêtres et photographie depuis les origines du médium me pousse à explorer plus avant la photographie de famille et les thèmes de vie et de mort dans l’art de Wang Youshen dans la perspective du culte des ancêtres. C’est pour moi une façon de montrer que la photographie d’art contemporaine de Chine peut être étudiée à la lumière des traditions artistiques du pays.


China, ancestors, portraiture, death, post-colonial, photography

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Online Magazine of the Visual Narrative - ISSN 1780-678X